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Le matin du 20 mai 1941, le IIIe Reich lance une invasion aéroportée en Crète sous le nom de code « Opération Merkur ». 17 000 parachutistes allemands, sous les ordres du général Kurt Student, sont largués sur Héraklion. Leur but est de s'emparer de cet aérodrome pour permettre l'arrivée de renforts aérotransportés par la Luftwaffe qui dispose alors de la maîtrise du ciel, alors que la Royal Navy est encore maîtresse des mers et empêche tout débarquement. Pendant deux semaines, la bataille fait rage, au moins 4 000 paras allemands sont tués, et 500 capturés. Cependant les forces de l’Axe l'emportent par leur supériorité aérienne et terrestre face aux troupes alliées du Commonwealth. La bataille de Crête permet alors aux forces aériennes et navales de l'Axe, d'obtenir un appui sûr dans l'Est de la Méditerranée.